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为什么我的脑子不好使了?(3):压力对大脑的影响

没有什么能比压力对大脑造成的伤害更大了。压力会使大脑萎缩、促进脑部炎症和扰乱大脑的功能。

压力的来源有很多方面,从上班塞车、孩子的学习成绩,到与家公家婆相处的关系。除了精神上的,还有来自生理的,比如血糖不平衡、对某些食物过敏,或者是贫血、消化不良、关节炎等等,这些压力虽然不明显,往往意识不到,但它们对大脑慢慢的、长期的伤害是不可忽视的。

为了应对压力,我们的两个肾上腺会产生应激激素,其中主要的应激激素是皮质醇。研究表明,高皮质醇对大脑十分不利,尤其是对大脑用于学习和记忆的部分:海马体(Hippocampus)。

因 为它依靠皮质醇来调节身体的许多系统,海马体含有丰富的皮质醇受体(receptor)。然而,慢性压力会持续泵出大量的皮质醇,这会过度激活海马体而造 成其功能的不稳定。举个例子,海马体负责调节人的睡眠觉醒周期,或者称为昼夜节律(circadian rhythm)。健康的昼夜节律是早上产生最高的皮质醇,然后在白天逐渐减少,直到晚上变成最低。这样我们会在早晨感觉神清气爽,夜晚会犯困想睡觉。反过 来,一个压力过重导致昼夜节律失调的人会白天没有能量,晚上却是精神的夜猫子,长期下来形成睡眠不好甚至失眠。30%的人有失眠的经历,这是海马体的健全 受到威胁的迹象。

压力也会影响大脑对自主神经系统的指令。自主神经系统是神经系统中调节呼吸、消化、心跳、器官功能等等无需意识介入的身体功能。当自主神经系统功能不稳定的时候,就会出现眼干、尿失禁和高血压这样的情况。

自主神经系统大致可分为两类:交感神经系统,更简单地称为“战斗或逃跑”的系统,和副交感神经系统,也被称为“休息和消化”系统。副交感神经系统负责监督消化、酶的生产、粘液分泌,和其他相关的身体活动。健康的大脑不但能够对副交感神经系统产生足够的刺激,而且会对交感神经系统进行抑制,这样的结果是一个人能在平静、放松的状态下生活,TA能够享受好的消化和其它身体功能,而不会遭受一触即发的应激反应。交感神经系统的作用是帮我们逃离一头冲过来的野牛,或者避免一场车祸,这种事情偶尔发生没有问题,可是交通受阻、忙不过来的日程、专横的老板、不和谐的婚姻,这些没完没了的压力会使交感神经系统启动太多。当身体处于“战斗或逃跑”的状态下的时候,血和氧气会从器官,包括大脑,转移到四肢。氧气和血液减少会造成大脑功能下降,这也是你在太紧张的情况下会不知所措的原因之一。

另外受到压力影响的还有中脑(Midbrain)。

这部分的大脑管的是生存、交配,以及主要的情绪,比如生气和爱。中脑的一个作用是激活交感神经的应激反应(为了生存的本能需要)。所以大脑的退化不但会失去 抑制交感神经应激反应的能力,而且会通过激活中脑产生更多的压力,也就是说,慢性压力会产生更多的压力,造成恶性循环。

那怎样做才能减低压力,打破这个僵局呢?我们下回分解…

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